Publié le 15 Avril 2017

les "veines bleues d'Encelade".

Encelade dans toute sa splendeur. Crédit photo : © NASA/JPL/Space Science Institute.

La NASA a annoncé la découverte de l' hydrogène dans les plumes d'Encelade. C'est une énorme nouvelle et les scientifiques de la mission Cassini-Huyghens ont attendu ce jour avec impatience. Cela signifie qu'il ya une source potentielle d'énergie pour les microbes dans les océans d' Encelade, et que l' énergie du Soleil n'est pas nécessaire pour soutenir la vie.

Nous avons connaissance des plumes d'Encelade depuis un certain temps maintenant, et Cassini a même volé à travers ces plumes pour déterminer leur contenu.Mais l'hydrogène n'a jamais été découvert jusqu'à présent. Ce qui signifie qu'il ya une source géochimique pour l'hydrogène dans l'océan d'Encelade, provenant de l'interaction entre l'eau chaude et de roches.

« C'est le plus proche endroit où nous sommes venus, jusqu'à présent, qui est un lieu où nous avons identifié quelques-uns des ingrédients nécessaires à un environnement habitable. » - Thomas Zurbuchen, de la NASA.

Ce résultat est capital, selon la NASA. Pour autant que nous le savons, la vie a besoin de trois choses pour exister : l'eau, l'énergie et les bons produits chimiques. Nous savons qu'il y a les produits chimiques nécessaires, nous savons qu'il y a de l'eau, et nous savons maintenant qu'il y a une source d'énergie.

Sur Terre, les cheminées hydrothermales profondes dans le plancher océanique fournissent l'énergie pour une bande de vie dépendant de ces bouches. Les bactéries vivent là-bas, formant la base d'une chaîne alimentaire qui peut inclure les vers tubicoles, des crevettes et d'autres formes de vie. Cette découverte montre la possibilité que des communautés similaires pourraient exister dans l'océan sous la surface d'Encelade.

Bactéries se développant autour d'un évent hydrothermal.

Ci-dessus une vidéo montrant la profusion de la vie autour des évents hydrothermaux sur la Terre. Crédit : © Marum TV via You Tube. 

Les microbes dans l'océan d'Encelade pourraient utiliser l'hydrogène dans un processus appelé méthanogénèse . Ils obtiennent l' énergie en combinant un atome de dioxyde de carbone dissous dans l'eau. Ce processus produit un sous-produit du méthane. La méthanisation est un processus rocheux à la base de la vie sur Terre.

« La confirmation que l'énergie chimique pour la vie existe dans l'océan d'une petite lune de Saturne est une étape importante dans notre recherche de mondes habitables au-delà de la Terre », a déclaré Linda Spilker, responsable scientifique du projet Cassini au Jet Propulsion Laboratory de la NASA (JPL) à Pasadena, Californie.

Hubble confirme la présence de "plumes" sur Europe

La NASA a également annoncé que le télescope spatial Hubble a confirmé la présence de plumes sur une autre lunes glacée du système solaire, Europa.

Ces plumes ont d'abord été vues par Hubble en 2014, mais n'ont jamais été revues. Étant donné que la répétabilité est la clé de la science, ces résultats ont été mis en veilleuse. Mais en 2016, la NASA a annoncé aujourd'hui, qu'Hubble les a repérées de nouveau, au même endroit. C'est au même endroit que la sonde Galileo a remarqué un point chaud thermique.

Nous ne savons pas si Europa est l'hydrogène dans ses océans, mais il est facile de voir où cela va. L'excitation de la NASA est palpable.

Et après ?

La mission de la NASA Europa Clipper visitera Europa et déterminera l'épaisseur de sa couche de glace, ainsi que la profondeur et la salinité de l'océan. Elle analysera également l'atmosphère et la composition des plumes. Europa Clipper remplira beaucoup de lacunes dans notre compréhension.

Europa Clipper sera lancée autour de 2022, mais une mission d'Encelade devra attendre un peu plus longtemps. Une mission à l'étude dans le programme Discovery de la NASA est ELF, Encelade Life Finder . ELF volerait à travers les plumes de Encelade 8 ou 10 fois, pour prélever des échantillons plus détaillés de leur contenu.

Les "rayures de tigre" d'Encelade

Cette vue des latitudes sud d'Encelade, en couleurs améliorées, présente les fractures bleuâtres, les "rayures de tigre", qui déchirent la région polaire sud. Ces rayures de tigre se forment au-dessus des évents hydrothermaux de l'océan, sources des panaches d'Encelade. Crédit : © NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute.

La découverte de l'hydrogène dans les panaches d'Encelade est une très importante nouvelle quelle que soit la façon dont on regarde les choses. Mais cette découverte pose la question: Est-ce qu'on fait tout faux? Cherchons-nous la vie dans les mauvais endroits?

La recherche de la vie ailleurs dans l'Univers, jusqu'à présent, a surtout tourné autour des exoplanètes. Et puis cette recherche a été affinée pour identifier les exoplanètes qui sont dans les zones habitables de leurs étoiles. Nous sommes à la recherche d'autres terres, essentiellement.

Mais peut-être que nous devrions porter notre attention ailleurs. Peut-être que ce sont les mondes de glace, y compris les exolunes glacées, qui sont les cibles les plus probables pour notre recherche. Cette nouvelle preuve de la mission Cassini de la NASA et du télescope spatial Hubble, suggère que dans notre système solaire au moins, elles sont le meilleur endroit pour la recherche.

Un ingrédient final nécessaire ?

Il y a un quatrième ingrédient nécessaire à la vie. Une fois qu'il ya l'eau, l'énergie et les produits chimiques nécessaires, la vie a besoin de temps pour naître. Combien de temps, nous n'en sommes pas exactement certains. Mais c'est pour ça qu' Encelade et Europe sont différentes.

Europe est âgé d'environ 4 milliards d'années, pensons-nous. C'est seulement un demi-milliard d'années plus jeune que la Terre, et nous pensons que la vie a commencé sur Terre il y a environ 3,5 milliards d'années. Ceci laisse présager que, si les conditions sont favorables sur Europe, la vie a eu beaucoup de temps pour y apparaître. Bien sûr, cela ne signifie pas qu'il y en a.

D'autre part, Encelade est probablement beaucoup plus jeune. Une étude des orbites des lunes de Saturne suggère qu'Encelade n'est peut être âgée que de 100 millions d'années. Si cela est vrai, ce n'est pas beaucoup de temps pour que la vie apparaisse.

La découverte de l'hydrogène est une énorme nouvelle. Il y a encore beaucoup de questions, bien sûr, et beaucoup à débattre. Mais la confirmation d'une source d'énergie sur Encelade permet la présence du même type de vie hydrothermale que nous voyons sur la Terre.

Maintenant, tout ce dont nous avons besoin est une mission sur Encelade.

 

Article paru sur Universe Today, écrit par Evan Gough et traduit à l'aide de Google Traductions, traduction corrigée, éventuellement, par Michel Lambours

 

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Rédigé par Michel des Hautes Alpes

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Publié le 4 Avril 2017

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Rédigé par Michel des Hautes Alpes

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